Центральным органом является сердце, с которым соединены кровеносные сосуды различного диаметра. По существу сердце — это четырехкамерный насос, делящийся на две половины — левую и правую, каждая из которых состоит из предсердия и желудочка, соединенных между собой клапанами, обеспечивающими свободное поступление крови из предсердия в желудочек, но препятствующими его обратному току. Оно ритмично сокращается и гонит кровь по сосудам ко всем органам и тканям организма, снабжая их таким образом питательными веществами и кислородом.

Отходящая от сердца аорта переходит в артерии, артериолы и заканчивается мельчайшими капиллярами, через которые кислород и питательные вещества попадают в ткани. Расслабляясь, сердце создает отрицательное давление в венах, по которым извлекается из тканей «отработанная» кровь, насыщенная углекислотой и другими шлаками — продуктами жизнедеятельности клеток. В дальнейшем кровь поступает уже через правые отделы сердца в легкие, где обогащается кислородом и затем попадает в левые отделы сердца. В правые же отделы сердца, пройдя печень, поступает кровь из желудочно-кишечного тракта. Так осуществляется круговорот крови в организме человека.

Питательные вещества и кислород доставляются непосредственно сердцу по артериям, отходящим от начала аорты. Разветвляясь, эти артерии, носящие название коронарных, снабжают кровью все слои сердечной мышцы. Мышца сердца обладает вдвое большей капиллярной сетью, чем остальные мышцы организма. С каждым сердечным выбросом около 5—7% крови поступает в коронарные сосуды, что является значительной цифрой, если учесть, что масса сердца составляет около 0,4% массы тела человека. При этом если во всем организме утилизация кислорода не превышает 30%, то сердце извлекает из притекающей крови 60—70% кислорода. Уже при легкой физической нагрузке крови, питающей сердечную мыщцу, поступает в 2 раза больше. Из общего объема крови, выбрасываемого в аорту в покое (4—6 л), в сердце поступает около 200 мл, при легкой физической нагрузке в аорту поступает 7—8 л, а в сердце — около 400 мл.

Если ухудшается работа сердца (уменьшается объем циркулирующей крови и замедляется кровоток), процессы обновления тканевой жидкости, т. е. питания клеток и эвакуации продуктов их деятельности, нарушаются, что отрицательно отражается на функциях всех органов и тканей.

При большей нагрузке у нетренированного человека частота сердечных сокращений резко возрастает, а кровоснабжение сердца не превышает 500 мл. У тренированного человека сердце работает гораздо экономичнее: не увеличивает столь резко частоту своих сокращений и в то же время успешно кровоснабжает основные органы и ткани. Сердце перекачивает за год до 3 млн. л крови. На одно сердечное сокращение расходуется энергия, достаточная для того, чтобы поднять груз в 400 г на высоту 1 м. Пятая часть всей энергии, образовавшейся в организме, уходит на обеспечение работы сердца. Общая длина сосудов у человека достигает 100 тыс. км, так что если вытянуть их в одну линию, то ими можно неоднократно обернуть нашу планету по экватору.

Движение крови в сосудах обусловлено силой и частотой сокращений сердца и тонусом кровеносных сосудов. Частота сердечных сокращений у здорового взрослого человека — 60—80 ударов в минуту. У женщин она несколько больше, чем у мужчин, у подростков больше, чем у взрослых. В результате сокращения сердца кровь поступает в сосуды. От силы сердечных сокращений зависит давление крови в артериальной системе. Наибольшее давление крови, создавшееся в левом желудочке сердца в момент его сокращения, передается в аорту. По мере разветвления и уменьшения диаметра артерий давление крови в них понижается. На величину артериального давления влияет также сократительная способность артериол, в стенках которых существенно развит мышечный слой. На уровне давления сказывается общее количество циркулирующей в организме крови. Сокращение отделов сердца называется их систолой, расслабление — диастолой. Величину давления крови в сосудах измеряют при помощи различных приборов, на сегодняшний день самыми популярными считаются электронные манометры.

Регуляция кровообращения осуществляется прежде всего центральной нервной системой. В зависимости от условий внешней среды или изменений в самом организме по нервам из головного и спинного мозга поступают сигналы, под влиянием которых кровообращение перестраивается для адекватного удовлетворения потребностей организма. Кроме нервной системы, существенную роль играет гуморальная регуляция, осуществляемая химическими веществами, циркулирующими в крови или образующимися в тканях и органах (почках, мозге, слизистой оболочке кишечника и т. д.). Эти биологически активные вещества либо сужают, либо расширяют сосуды.

Уровень артериального давления не является постоянной величиной. Он колеблется в зависимости от времени суток, сезона года и т. п. Так, артериальное давление обычно повышается к вечеру и бывает зимой несколько выше, чем летом. Такие колебания являются нормальными.