При атеросклерозе в первую очередь страдают кровеносные сосуды. Они становятся плотными, просвет их суживается. Функция органа, получающего кровь от данного сосуда, нарушается, так как страдает питание этого органа. Атеросклеротическим процессом могут поражаться различные органы: сердце, мозг, почки, конечности.

В основе заболевания лежит нарушение обмена веществ (жирового, белкового, углеводного), а также изменение состояния сосудистой стенки. Но больше всего нарушается липидный (жировой) обмен, в частности холестериновый.

Ученые давно заметили, что атеросклероз развивается тогда, когда в стенках артерий откладывается холестерин. Причем чем выше концентрация холестерина в крови, тем больше его откладывается в стенках артерий. Накапливаясь в стенке сосуда, холестерин приводит к утолщению ее изнутри, что сопровождается сужением просвета сосуда и нарушением кровотока. Кроме того, известно, что в организме имеются клетки, способные самостоятельно продвигаться и свободно проникать через стенку сосуда в ткани и обратно в кровеносное русло. Эти клетки — макрофаги (их иногда называют блуждающими) поглощают микробов и чужеродные тела, опасные для организма, разрушают их путем переваривания, т. е. как бы выполняют роль санитаров.

Содержание макрофагов в крови прямо пропорционально содержанию в ней липидов, т. е. при высоком содержании липидов в крови (в частности, холестерина) значительно увеличивается и количество макрофагов в кровеносном русле.

Количество макрофагов зависит не только от количества липидов (жиров) в крови, но и от их качественных особенностей. В эксперименте отмечено, что в тех случаях, когда жировые вещества попадали в кровь из пищи, содержащей растительное масло, макрофагов было в 3 раза меньше, чем когда источником жиров было сливочное масло.

При помощи электронной макроскопии выяснено, что макрофаги проникают в интиму сосуда (внутренний слой) и скапливаются в ней тонким слоем, вызывая сужение просвета.

Местные условия в стенке сосуда также могут способствовать отложениям. Это подтверждается работами японского ученого Шимамото, который при помощи микроскопии обнаружил, что перед развитием атеросклеротических изменений в стенке артерии происходят воспалительные изменения.

Существующее мнение, что атеросклероз — заболевание, развивающееся по мере старения организма, неверно. Это доказывается тем, что процесс, приводящий впоследствии к сужению просвета артерий, может начинаться в детском возрасте. У некоторых детей обнаруживаются жировые полоски, расположенные вдоль стенок артерий, которые продолжают расти, а в 15-летнем возрасте отложения в стенках артерий уже начинают несколько уменьшать просвет сосуда.

Форма и размеры отложений в стенках артерий могут быть разными. Иногда они выглядят как полоски или пятнышки. От толщины атеросклеротических образований зависит разная степень сужения просвета коронарных артерий.

Кроме вышеописанных причин, к сужению просвета коронарных артерий приводит и тромбоз сосуда, т. е. закрытие его сгустком крови. Это осложнение обусловлено тем, что при атеросклерозе в значительной мере изменяются свойства крови.