В подавляющем большинстве случаев избыточная масса тела является следствием неправильного питания. Ожирение развивается тогда, когда поступление энергии в организм с пищей превышает энергетические затраты человека.

Одной из причин нарастающей эпидемии ожирения является малоподвижный образ жизни в связи с изменением условий труда и отдыха. Кроме того, установлено, что физическая активность людей с избыточной массы тела сокращена. Ожиревшие находятся в постели в среднем на 65 минут дольше, чем худые, и только 22 % дневного времени проводят на ногах, у людей с нормальной массой тела эта часть времени составляет 36 %.

Мышечную работу необходимо рассматривать как средство профилактики ожирения. Не случайно избыточная масса тела начинает накапливаться в периоды снижения физической активности: после прекращения занятий спортом, при изменении характера работы, во время беременности.

Решающим регулятором массы тела является поступление калорий в организм с пищей. Сравните такие факты. Подсчитано, что 20 минут ходьбы в быстром темпе, 15 минут езды на велосипеде и 10 минут бега трусцой требуют расхода только 100 килокалорий. В случае такой ежедневной физической нагрузки при условии нормального питания за год можно потерять около 5 килограммов избыточной массы тела.

В то же время прибавка 200 килокалорий (калорийность кусочка хлеба со сливочным маслом) в день приведет к концу года к увеличению массы тела на 7—8 килограммов. Тот факт, что люди с ИМТ едят не больше или даже меньше, чем худые члены семьи, указывает только на то, что у них очень низкий расход энергии. Играет роль и режим питания. Установлено, что тучные люди зачастую едят днем редко и мало, а вечером много.

Хорошо известно, что ожирение часто носит семейный характер. Показано, что если избыточную массу тела имеют оба родителя, то ее будут иметь 78 из 100 детей этих семей, а если один из них — то 56 из 100 детей. При детальном изучении этой проблемы выяснилось, что здесь играет роль не столько наследственная предрасположенность, сколько семейные привычки в еде и образе жизни.