Образование при атеросклерозе атеросклеротической бляшки приводит к сужению просвета сосуда и замедлению скорости кровотока. Кроме того, создающиеся неровности на пути тока крови способствуют тромбообразованию. Тромботические массы могут полностью закрыть просвет сосудов.

Тромбоз сосуда влечет за собой прекращение питания кровью определенного участка ткани и последующую гибель этого участка (некроз). В зависимости от локализации тромба развиваются различные осложнения. Если произошел тромбоз артерий сердца, нарушается питание сердечной мышцы, развивается инфаркт миокарда. При тромбозе сосудов мозга развивается инсульт (нарушение мозгового кровообращения). Тромбозы могут быть и в венах. Но если тромбозы артерий почти всегда связаны с атеросклерозом, тромбозы вен обусловлены заносом тромботических масс из других участков сосудистой системы (эмболии). Это осложнение иногда встречается после оперативных вмешательств, у женщин после родов и при некоторых пороках сердца.

В основе развития тромбоза лежит не только сосудистый фактор, но и изменение состояния самой крови, в частности изменение процессов ее свертываемости.

Сам по себе процесс свертывания крови очень сложный Он определяется взаимоотношением двух систем: одна из них способствует свертыванию крови, другая тормозит, приостанавливает этот процесс.

Нарушения свертывания крови могут проявляться как снижением функции свертываемости крови, так и ее повышением. Постоянное снижение свертываемости крови — признак очень редкого врожденного заболевания, называемого гемофилией. При этой болезни небольшая царапина может вызвать обильное кровотечение.
Совсем иначе обстоит дело у больных атеросклерозом. У них, как привило, кровь гуще и течет более медленно, чем в норме. Она содержит больше жировых частичек, обладает более высокой вязкостью. В этой крови проявляется тенденция к образованию кровяных сгустков. Какие же факторы способствуют «сгущению» крови у данных больных?

Одно время считалось, что в основе тромбообразования лежат факторы, повышающие свертываемость крови. Однако в последнее время установлено, что система, способствующая свертыванию крови, при атеросклерозе мало изменена, но зато значительно нарушена функция антисвертывающей системы крови. У больных атеросклерозом при возникновении опасности тромбоза происходит быстрая, но кратковременная реакция антисвертывающей системы. Это свидетельствует о существовании компенсаторных механизмов, которые при атеросклерозе сохраняются, но значительно снижены.

Другим фактором, способствующим образованию тромба, является изменение «липкости» кровяных пластинок — тромбоцитов. При атеросклерозе значительно возрастает способность кровяных пластинок склеиваться друг с другом. Эта способность особенно выражена у перенесших инфаркт миокарда.

Большую роль как фактор антисвертывающей системы играет фибринолизин, способный «растворять» фибрин, из которого в основном состоит тромб.

Имеется тесная связь между состоянием липидного обмена (уровень холестерина, бета-липопротеидов) и изменениями активности факторов свертывания крови. При повышении уровня холестерина параллельно повышаются и свертывающие свойства крови, особенно после приема с пищей большого количества животных жиров (сливочное масло, свиное сало). При этом имеет значение и качество жиров. В животных жирах содержится много насыщенных жирных кислот. Наоборот, растительные жиры (подсолнечное, оливковое, кукурузное масло) богаты ненасыщенными жирными кислотами, которые способствуют снижению уровня холестерина крови, и усиления свертываемости крови не происходит. Таким образом, многое зависит от качества потребляемой пищи. Но не только. Нервное перенапряжение приводит к выбросу большого количества норадреналина и повышению уровня холестерина и усилению свертываемости крови. А вот рациональная мышечная нагрузка ведет к снижению в крови уровня холестерина и свертываемости крови.

Из факторов свертывающей и противосвертывающей систем наиболее полно изучен гепарин — вещество, препятствующее свертыванию крови (антикоагулянт). Гепарин является естественным антикоагулянтом и всегда присутствует в крови.

Кроме способности снижать свертываемость крови, гепарин активизирует фактор просветления, который вызывает исчезновение из крови хиломикронов (крупных молекул жира), появляющихся в крови после приема жирной пищи.

Благодаря сложности строения молекулы гепарин способен выполнять целый ряд функций в регуляции липидного обмена и свертывания крови. Он снижает уровень холестерина в крови, тормозит прогрессирование атеросклероза.

Содержится гепарин в крови и других органах. Особенно большая концентрация его отмечена в легких. Впервые этот противосвертывающий фактор был обнаружен в 1887 г. Н. И. Пироговым в ткани легких. В настоящее время гепарин широко применяется для лечения больных атеросклерозом.